Czy następny cel New Horizons ma księżyc?

Nowe analizy zespołu New Horizons sugerują, że następny cel misji w Pasie Kuipera może mieć trzeciego towarzysza.

Naukowcy już tego lata byli podekscytowani tym, że nowy cel New Horizons – obiekt Pasa Kuipera znajdujący się około 1,5 miliarda kilometrów od Plutona – może mieć kształt orzecha, lub nawet mogą to być dwa obiekty krążące wokół siebie. Teraz nowe dane wskazują, że 2014 MU69 może mieć towarzysza: mały księżyc.

Jest to ostatnia teoria pochodząca od zespołu NASA New Horizons, która kontynuuje analizę danych z teleskopu na temat celu przelotu sondy w dzień Nowego Roku 2019. „Tak naprawdę nie będziemy wiedzieć, jak wygląda MU69, dopóki nie przelecimy obok niego, a nawet nie zrozumiemy go w pełni, aż nie nastąpi spotkanie. Ale nawet z daleka, im bardziej go badamy, tym ciekawszy i niesamowity staje się ten mały świat” – powiedział członek zespołu naukowego New Horizons, Marc Buie z Southwest Research Institute w Boulder, Colorado, który zaoferował aktualizację MU69 podczas jesiennego spotkania Amerykańskiej Unii Geofizycznej w Nowym Orleanie.

Dane, które doprowadziły do takich wskazówek dotyczących natury MU69, zebrano w ciągu sześciu tygodni w czerwcu i lipcu, kiedy to zespół podjął trzy próby umieszczenia teleskopów w wąskim cieniu MU69, kiedy przechodził przed gwiazdą (zjawisko zwane zakryciem). Najbardziej wartościowa miała miejsce 17 lipca, kiedy pięć teleskopów rozmieszczonych w Argentynie przez zespół New Horizons znajdowało się we właściwym miejscu i właściwym czasie, aby złapać jego ulotny cień i uchwycić ważne dane dotyczące rozmiaru MU69, jego kształtu i orbity. Dane te bardziej wskazywały, że MU69 może być dwoma obiektami o podobnych rozmiarach czyli tak zwanym układem podwójnym.

Perspektywa, że MU69 może posiadać księżyc, powstała z danych zebranych podczas trwania innego zakrycia z dnia 10 lipca, obserwowanego przez powietrzne obserwatorium NASA Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA). Koncentrując się na oczekiwanym położeniu obiektu, podczas przelotu nad Pacyfikiem, SOFIA wykryło coś, co wyglądało na bardzo krótki spadek jasności gwiazdy. Buie powiedział, że dalsza analiza tych danych, w tym ich zsynchronizowanie z obliczeniami orbity MU69 dostarczonymi przez misję Europejskiej Agencji Kosmicznej GAIA, daje możliwość, że punkcik wykryty przez SOFIA może być kolejnym obiektem okrążającym MU69.

„Układ podwójny z mniejszym księżycem może również pomóc w wyjaśnieniu przesunięć, jakie widzimy w pozycji MU69 podczas tych różnych zakryć. To wszystko jest bardzo sugestywne, ale także kolejny krok w naszej pracy, aby uzyskać wyraźny obraz MU69 przed przelotem New Horizons za rok od teraz” – dodał Buie.

Ten przelot będzie najdalszym w historii eksploracji kosmosu. Antyczny obiekt Pasa Kuipera – MU69, odkryty w 2014 roku, znajduje się ponad 4 miliardy kilometrów od Ziemi. Wydaje się, że ma nie więcej niż 20 km długości lub, jeżeli jest to obiekt podwójny, około 15-20 km średnicy. Podobnie, jak inne obiekty Pasa Kuipera, MU69 daje dokładniejsze spojrzenie na pozostałości antycznego procesu budowania planet, małych światów, które posiadają kluczowe wskazówki dotyczące formowania się zewnętrznego Układu Słonecznego.

„Starania zakryciowe, które Marc Buie i jego zespół prowadzili dla misji New Horizons, były nieocenione w otwarciu nam oczu na bardzo realne możliwości dotyczące tego, że MU69 jest bardziej skomplikowany, niż ktokolwiek podejrzewał i że kryje wiele niespodzianek dla nas na przelot przeddzień i dzień Nowego 2019 Roku. Urok jego eksploracji staje się coraz silniejszy, gdy uczymy się o nim coraz więcej. To po prostu fantastyczne!” – dodał główny badacz New Horizons, Alan Stern, również z Southwest Research Institute.

Opracowanie:
Agnieszka Nowak

Źródło:
NASA

Dodaj komentarz

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.